En Estados Unidos la palabra “school” (escuela) describe cualquier lugar en donde se aprende. El término puede aplicarse para la universidad, para un instituto de inglés, un programa para estudiantes graduados o una escuela secundaria.

Para referirse al nivel universitario, los términos universidad y “college” se utilizan indiferentemente. Ambos hacen referencia a los programas académicos que se inician en el decimotercer año de estudio, cuando el alumno tiene 17 ó 18 años de edad y ha culminado los estudios secundarios o “High School”.

El año académico estadounidense se compone de 32-36 semanas. Usualmente comienza en los últimos días de agosto o en los primeros de septiembre, y finaliza a principios o fines de mayo. La mayoría de los “colleges” y universidades dividen el año académico en dos “semestres” o semestres, pero también lo hacen en cuatro períodos de 12 semanas cada uno, llamados “quarters”. Algunas otras instituciones poseen años académicos divididos en tres “trimesters” (trimestres) iguales.

El sistema universitario estadounidense también posee lo que se conoce como “summer session” (sesión de verano). Estos cursos suelen tener las horas de clases más concentradas, por lo que una sesión de verano puede componerse de tres a ocho semanas. Las instituciones que usan el sistema semestral, por lo general ofrecen cursos de verano electivos. El régimen trimestral no tiene sesiones de verano, pues uno de los trimestres comienza justamente a finales de esa estación, pero en las universidades con sistema de “quarters”, es obligatorio cursarlo, pues cuentan la sesión de verano como uno de sus períodos.

En casi todos los “colleges” y universidades hay vacaciones de 2 a 3 semanas, que comienzan a mitad de diciembre. Algunas instituciones tienen también una semana de vacaciones en marzo o abril (“spring holiday”).

El sistema estadounidense de estudios universitarios no está basado en exámenes nacionales, pero sí implica evaluaciones periódicas sobre cursos específicos. Cada curso permite obtener un cierto número de créditos. Generalmente los estudiantes toman, en promedio, cuatro o cinco cursos por semestre. El número de cursos puede ser menor en sistemas trimestrales o cuatrimestrales.

Los progresos que hace un estudiante para cubrir los requerimientos curriculares se miden en “course units” o “course credits”, unidades o créditos.

Una hora de clase a la semana (50 minutos) es considerada una unidad o crédito. Dos o tres clases de laboratorio son como una clase. El programa normal para los estudiantes de pregrado se completa con 15 a 17 unidades / créditos por semestre o quarter. Para los estudiantes de postgrado es de 9 a 12 unidades / créditos.

Los estudios universitarios estadounidenses también comprenden lo que se denomina “practical training”, que se refiere a toda instrucción o supervisión dada a un estudiante que se está desenvolviendo como practicante o pasante en alguna institución fuera del “college” o universidad. El “practical training” incluye también la práctica clínica para estudiantes del área de salud.

El cuerpo de profesores de la mayoría de los colleges y universidades estadounidenses califican el trabajo de los estudiantes con letras, de acuerdo con la siguiente escala:

      • A= 10
      • B= 9-8
      • C= 7-6
      • D= 5-4
      • E= 3-2

A y B se consideran buenas calificaciones. Los estudiantes que alcancen un promedio C, pueden ser puestos a prueba durante un término (semestre, trimestre o cuatrimestre). Si al finalizar el período de prueba el estudiante no hubiera recuperado puntaje, podría ser excluido de la universidad y afectaría su condición de no inmigrante con visado de estudiante. Si el estudiante terminara de cursar una materia optativa con una calificación D, la universidad podría darla como válida. Si la materia fuera obligatoria, específica de la carrera, se tomaría como aplazo.

Algunas instituciones utilizan la clasificación “I”  (incompleta) para denominar aquellos objetivos que no fueron completados. En general se brinda al estudiante un determinado tiempo adicional (de un mes a un año) para completar todos los requerimientos del curso.

Si el estudiante reprueba y debe repetir un curso y afecta el tiempo estimado de finalización de sus estudios, las autoridades de inmigración pueden rechazar su solicitud de prórroga.

Muchos colleges y universidades hacen uso del sistema “pass / fail” (pasar / reprobar). El estudiante que completa un curso satisfactoriamente recibe un grado de “pass”, de lo contrario, recibe un grado de “fail”. Algunas instituciones utilizan este sistema para cursos electivos. También existe el sistema de “pass / no credit”. Quienes aprueban reciben un “pass”, quienes reprueban, no reciben créditos para ese curso.

El promedio de un estudiante se denomina GPA (“Grade Point Average”) o QPA (“Quality Point Average”).

Los colleges y universidades hacen un esfuerzo constante para registrar los progresos académicos de cada estudiante y en la mayoría de las instituciones las notas correspondientes al trabajo en el aula son una parte muy importante de las calificaciones. Las actividades deportivas o extracurriculares también son tomadas en cuenta para la evaluación. El acceso a estos registros es clasificado y hay leyes federales que protegen la privacidad del alumno.

Aunque las universidades con estudiantes de un solo sexo todavía existen, la mayoría de los colleges admiten a hombres y mujeres por igual. Estos colleges se conocen como “co-ed” (co-educativo). El término “un co-ed” se refiere a una estudiante del sexo femenino que cursa estudios en un college para ambos sexos o co-educativo. Esta clase de términos no es popular entre las mujeres, sobre todo entre las feministas.

También es muy común en Estados Unidos las universidades con afiliaciones religiosas. Algunas de ellas, aunque no todas, ofrecen instrucción religiosa junto con los asuntos académicos. Grupos religiosos en Estados Unidos, como católicos, judíos e islámicos, patrocinan sus propios sistemas de universidades.

Las universidades más prestigiosas del Este de Estados Unidos, como Princeton, Yale y Harvard, son conocidas como la “Ivy League” (Liga de Hiedra), en referencia a las características plantas de hiedra que frecuentemente crecen en las paredes externas de sus antiguos edificios. El término de “Liga de Hiedra” también se aplica a los egresados de tales universidades.

Universidades
Las universidades estadounidenses, también llamadas colleges, ofrecen dos niveles de estudios, en un amplio abanico de asignaturas: anterior a la licenciatura y posterior a ella.

Los títulos que conceden en el nivel de pregrado son:

GradoSiglasInstituciónTiempo
Associate of ArtsA.A.Community colleges,
Junior colleges
2 años
Associate of SciencesA.S.Community, technical,
junior colleges
2 años
Bachelor of ArtsB.A.Colleges, universities4 años
Bachelor of ScienceB.S.Colleges, universities4 años

En el nivel de postgrado ofrecen títulos avanzados de estudio, como Master y Doctorado (P.h.D.).

Ver también la sección Universidades en Estados Unidos.